Openhartig en exclusief interview met Franz Tost

Gepubliceerd op 29 december 2014 door Niels Hendrix

Tijdens het bezoek dat Verstappen.nl onlangs aan de fabriek van Scuderia Toro Rosso aflegde, had teambaas Franz Tost tijd vrijgemaakt voor een exclusief gesprek, waarbij de ontvangst op het strakke en sobere kantoor van de Oostenrijker ruimhartig en open was.

De voormalige coureur begon zijn managementcarrière in de Formule 1 bij BMW en werd in 2005 door Toro Rosso als teambaas aangesteld om in het seizoen 2006 te beginnen. Zijn sportief grootst behaalde succes in die rol, was de wedstrijdzege van Sebastian Vettel op Monza in 2008. “Maar het opbouwen van het team was een persoonlijk hoogtepunt”, vertelt Tost. Het personeelsbestand is ondertussen van 85 naar ongeveer 400 medewerkers uitgebouwd. “Er zijn grote veranderingen geweest en we hebben veel progressie geboekt. We zijn van een soort van klantenauto naar een 100% eigen ontworpen auto gegaan en hebben Toro Rosso opgebouwd tot wat het nu is.”

Het is in de fabriek in Faenza een drukke periode aanloop naar het nieuwe seizoen, want de ontwikkeling van de STR10, de auto voor 2015, bevindt zich in de afrondende fase. Daarbij is er nauw samengewerkt met Red Bull Racing. Tost: “Het voordeel is dat we dankzij de reglementen bijna de complete achterzijde van de auto van Red Bull kunnen gebruiken. De versnellingsbak en tegenwoordig ook de ophanging mogen hetzelfde zijn. Red Bull heeft een erg sterke technische afdeling en we hebben onderling nauw contact. Vanzelfsprekend helpt ons dat.”
Daarnaast zitten Max Verstappen en Carlos Sainz, beiden rookies in de F1, bijna om de week twee dagen in de simulator van Red Bull in Milton Keynes, waar ze de circuits onder de knie krijgen en leren hoe ze de auto moeten afstellen.

Succesverhalen van coureurs die van Toro Rosso naar Red Bull doorstromen, zijn er in de vorm van Vettel, Daniel Ricciardo en als meest recente Daniil Kvyat. Is het niet moeilijk om afscheid te moeten nemen van je beste coureurs? “Van de ene kant is het moeilijk, want je wilt de goede rijders behouden. Maar aan de andere kant was dit altijd al duidelijk. De filosofie van Red Bull en Dietrich Mateschitz is dat Toro Rosso coureurs moet opleiden voor Red Bull. Dat hoort erbij”, zegt een realistische Tost, terwijl hij een slok neemt van zijn blikje Red Bull.

De eerste keer dat Tost van Max hoorde, was een jaar of vier geleden, toen hij een kartwedstrijd op tv zag. Twee jaar geleden volgde op de Nürburging de eerste ontmoeting en sindsdien is het contact gebleven. “Ik ben Max blijven volgen en hij was indrukwekkend. Vooral de manier waarop hij wereldkampioen karting werd in het Franse Varennes door de wedstrijd te controleren, door snelste te zijn bij de eerste officiële F3-test in Budapest en tien van de 33 races in het Europese F3-kampioenschap te winnen.” Tost vervolgt: “Om als karter in de autosport te stappen en direct zo competitief te zijn in een veld dat zo sterk is als het FIA European Championship dit jaar was, dan moet je over een enorm rijtalent beschikken. Ik was hiervan overtuigd en gelukkig nam Red Bull Max onder contract.”

Daarna volgden er al snel enkel F1-tests en reed Max in Suzuka tijdens de eerste vrije training voor het eerst met een 2014-auto, de STR9. Tost: “Max heeft laten zien dat hij een fantastische wagenbeheersing heeft en zijn manier van rijden erg volwassen is. Hij volbrengt goed en geconcentreerd zijn werk en je hebt altijd het gevoel dat hij het onder controle heeft. Je hoeft je geen zorgen te maken dat hij een passagier van de auto is en dat is belangrijk. Ik ben ervan overtuigd dat als de auto goed is, Max in de races snel punten gaat scoren. Ik denk niet dat we daar lang op hoeven te wachten.”

Het doel voor Toro Rosso is helder: “Het is nog vroeg en dus lastig in te schatten. Maar dit seizoen zijn we als team als zevende geëindigd, dus onze doelstelling is de zesde plaats of beter. Voor onze coureurs zal het doel zijn om zo snel als mogelijk te zijn, om races uit te rijden en punten te scoren. Hopelijk verkeren we in 2015 in een betere situatie dan dit jaar. Als we Max en Carlos een goede en competitieve auto bezorgen, zullen zij een goede job verrichten. Want beide coureurs zijn rijtechnisch van een enorm hoog niveau. Daarom maak ik me ook geen zorgen. Het is aan ons om hen voor te bereiden en zorg te dragen voor alle randzaken zoals hun pers- en marketingwerk, jetlags, voeding en training. Dan zullen Max en Carlos goed presteren”, zegt Tost zelfverzekerd.

Sommigen binnen de Formule 1-wereld roepen dat de huidige auto’s te eenvoudig te besturen zijn. Tost is het daar niet mee eens. “Technisch gezien is de F1 gecompliceerder dan ooit. Tegenwoordig moeten coureurs voor bijna elke bocht hun rembalans aanpassen, het motormanagement op elk recht stuk veranderen, de accu van het Energy Recovery System gebruiken en de krachtbron instellen voor inhaalacties. Er is veel meer werk te doen in de cockpit en het besturen is net zo’n grote uitdaging als het altijd is geweest.”

Heden ten dage hebben de coureurs op jonge leeftijd al veel ervaring, zo is Tost van mening: “Het circuit is de school van Max geweest. Hij heeft er zo’n beetje gewoond. Deze nieuwe generatie coureurs heeft een andere voorbereiding gehad. Het is een computergeneratie die gewend is aan knopjes en het normaal vindt om telkens op het stuurwiel bezig te zijn, omdat ze ermee zijn opgegroeid. Ze hebben al jaren race-ervaring en zijn veel beter voorbereid. De snelste coureurs zullen vooraan rijden, in dat opzicht is er niets veranderd.”

Een belangrijk aspect tijdens een Grand Prix is de omgang met de banden. Tost doet ons uit de doeken dat het soms beter is niet voluit te gaan om op die manier je banden te sparen voor later in de race. Dat vergt discipline en is veel gevraagd van rookies. Tost zegt: “Dat kun je ze uitleggen, maar dat zullen ze zelf moeten voelen en ervaren.”
Wat dat betreft heeft Max nog het nodige te leren. “Dat weet Max en hij begrijpt al geweldig goed hoe de banden werken. Hij heeft al lange runs gedaan, maar een race is een ander verhaal.”

Tost blikt al vooruit naar de wintertests in februari, wanneer er drie maal vier dagen in Spanje wordt getest in aanloop naar het nieuwe seizoen. “Dan willen we veel lange runs maken. Normaal zou je telkens een ronde of vier doen, maar ik wil er minimaal acht op een rij zien en met constante rondetijden. Onze coureurs moeten hier aan wennen”, besluit Tost, die vol vertrouwen oogt en voordat we zijn kantoor verlaten hebben alweer de stoelen heeft rechtgezet. De teambaas heeft niet alleen oog voor detail, maar laat ook niets aan het toeval over.