Verstappen.nl uitgebreid in gesprek met Xevi Pujolar

Gepubliceerd op 13 december 2014 door Johan Peeters

Na de verregende test van Max Verstappen in de Toro Rosso op het circuit van Imola op 3 december jongstleden, nam de Verstappen Info Page de gelegenheid te baat om met Max’ race-engineer Xevi Pujolar kennis te maken en hem het hemd van het lijf te vragen.

De ervaren Spanjaard, die tot voor kort bij Scuderia Toro Rosso de race-engineer van Jean-Eric Vergne was, zal in 2015 bij het Italiaanse team uit Faenza verantwoordelijk zijn voor de auto van Max en de jonge Limburger waar nodig bijstaan gedurende zijn debuutseizoen in de Formule 1.

Na onze aanvraag voor een interview met Xevi was het de bedoeling om hem in circa tien minuten een paar korte vragen te stellen. Het gesprek liep nogal wat uit en uiteindelijk zaten we een klein half uur met hem aan tafel.

Hoe ben je in de Formule 1 verzeild geraakt en voor welke teams heb je gewerkt?
“Volgend jaar begin ik aan mijn veertiende seizoen in de Formule 1 en mijn tweede bij Scuderia Toro Rosso. Voor mijn Formule 1 tijd heb ik meer autosportklasses doorlopen dan Max. Ook ik begon met karting, waarna onder meer Formule Nissan en Formule 3000 volgden.”

“In 2002 ben ik bij Jaguar F1 Racing begonnen, waar ik als assistent race-engineer met Eddie Irvine werkte. Vanaf 2003 volgde een lange tijd bij Williams F1, die kort onderbroken werd door een uitstapje naar HRT F1. Gedurende mijn tijd bij Williams werkte ik onder andere met Juan Pablo Montoya, Ralf Schumacher en Mark Webber en bij HRT met Bruno Senna.”

“Het laatste jaar bij Williams was niet al te best waarna ik besloot een andere richting op te gaan. Een ander team, andere cultuur, een ander land. Ik kon bij Toro Rosso als race-engineer aan de slag, waar ik afgelopen seizoen met Vergne werkte. In tegenstelling tot Vergne heeft Max nog heel weinig Formule 1-ervaring wat het volgende seizoen erg uitdagend maakt. Iets waar ik erg naar uitkijk.”

Je noemde al een paar coureurs waar je mee werkte. Wat zijn jouw meest memorabele momenten en coureurs geweest tot nu toe?
“Bij Williams behaalden we prima resultaten met Schumacher, Montoya en later ook met Webber. Het winnen van de Spaanse Grand Prix in 2012 met Pastor Maldonado was ook speciaal. Maar het mooiste moet nog komen met Max. Het potentieel en de ingrediënten zijn voor handen.”

Is het 100% zeker dat je de race-engineer van Max zal zijn aankomend seizoen? We kunnen ons voorstellen dat met het aantrekken van Carlos Sainz, vanwege jullie Spaanse nationaliteit, gekozen gaat worden om jou aan Carlos te koppelen.
“Op dit moment weet ik niet beter dan dat ik met Max ga werken in 2015. Wat de nationaliteit aangaat, maakt het mij niet uit of ik met een Spanjaard werk of niet."

Max heeft al voor Scuderia Toro Rosso getest. Hij deed een test op Adria, drie vrijdagtrainingen en als afsluiter de twee-daagse test in Abu Dhabi. Op welk vlak denk je dat Max het meest heeft geleerd van die dagen in de auto?
“Max kwam vanuit de Formule 3 direct naar de Formule 1. Hij reed het eerst voor ons op de kleine baan van de Adria International Raceway, waar hij geen hoge snelheden kon bereiken maar waar hij een erg goede wagenbeheersing liet zien. Eigenlijk is dat circuit niet echt geschikt voor een Formule 1-auto. Daarna was het voor ons een vraagteken hoe hij zich zou gedragen op een echt Formule 1-circuit tussen andere rijders en auto’s."

Xevi vervolgt: “Max was gedurende de volgende testsessies erg gefocust, erg snel en maakte geen fouten. Hij leerde om te gaan met de banden en de auto en was niet alleen snel, maar hij blijkt tijdens het rijden voortdurend capaciteit over te hebben als we tijdens het rijden over de boordradio met hem praten over bijvoorbeeld de instellingen van de auto.”

“Er zijn wel meer coureurs die erg snel zijn, echter als ze op de limiet rijden worden sommigen al snel overvraagd als je met hen over de radio communiceert. Dit gebeurde niet met Max. Coureurs als Fernando Alonso zijn supersnel en lijken alles om zich heen te controleren. Hiervoor heb je die extra capaciteit nodig. Niet iedereen heeft die eigenschap. Wij geloven echter dat dit potentieel bij Max wel aanwezig is.”

Niki Lauda riep na de vrije trainingen op Suzuka in een interview met de Engelse televisie dat de huidige Formule 1-auto’s te gemakkelijk te besturen zouden zijn. Ben je het daar mee eens?
“Ik denk dat de huidige auto’s niet gemakkelijker te besturen zijn. Ze zijn anders. Coureurs met een jarenlange ervaring in de Formule 1 zijn met ingang van dit seizoen hun referentie verloren. Natuurlijk zijn die mannen nog steeds snel, maar met de nieuwe motoren en andere regels moeten ook zij weer opnieuw leren hier mee om te gaan. We zien de nieuwe auto’s veel meer glijden in de bochten en de auto’s zijn minder stabiel tijdens het remmen. Coureurs die al jaren in de Formule 1 rijden, zijn gewend geraakt aan erg veel grip en een stabiele auto. Als hun auto in een bocht begint te glijden, worden die mannen toch iets eerder nerveus dan de jonge coureurs die uit een lager klasse komen waar dit glijden nog dagelijkse kost is. Die blijven in zo’n situatie gewoon pushen.”

Jij kunt de auto’s van 2004 en de huidige auto’s met elkaar vergelijken. Zou Max tien jaar geleden, met de auto’s van 2004, ook op zeventien-jarige leeftijd hebben kunnen debuteren?
“Dat zou een stuk lastiger voor hem zijn geweest. De auto’s hadden meer downforce en de banden hadden toentertijd veel meer grip door de bandenoorlog tussen Bridgestone en Michelin die toen woedde. Alleen als je wist hoe ze te gebruiken, kon je het maximale uit de banden halen. Dat was ook het laatste jaar dat er gereden werd met de V10-motoren. Die leverden op dat moment meer dan 900 pk.”

Na het beantwoorden van onze vragen bedanken we Xevi hartelijk voor de tijd die hij voor ons vrij wilde maken, en wensen hem samen met Max een erg succesvol nieuw seizoen toe.