Le Mans is Kermis met een hoofdletter K

Gepubliceerd op 10 juni 2009 door Niels Hendrix

In zijn column in de Telegraaf van donderdag 11 juni blik Jos – hoe kan het ook anders – vooruit op de slopende race die de naam 24 Heures du Mans draagt.

"Op dit moment bevind ik mij midden in een van de meest krankzinnige weken van het autosportseizoen. Ik ben in Le Mans, waar ik komend weekeinde voor het tweede achtereenvolgende jaar meedoe aan de 24 Uur van Le Mans. En hoewel de beroemdste lange-afstandsrace ter wereld – want dat is het in mijn ogen – zaterdag pas van start gaat, is het hier al een paar dagen Kermis met een hoofdletter K.

Wat een happening zeg, hier in Frankrijk, je weet echt niet wat je meemaakt. Ik ben afgelopen maandag gearriveerd, omdat de auto's en coureurs dinsdagochtend door de keuring moesten. Dat was meteen al een groot circus, want die keuring, waar toch echt niet zo heel veel aan valt te beleven, bleek een enorme publiekstrekker. Het is voor de echte fans dé gelegenheid om de bolides en coureurs van dichtbij te bekijken en dat bleek voor velen voldoende om het verder weinig spectaculaire 'gekeur' van dichtbij te komen bewonderen.
Die hele keuring – veel papierwerk, fotosessies, licentie-controle en een publieksinterview op het podium – was voor mij wel het echte startschot van het evenement. Het begon echt te kriebelen en ik was dan ook heel blij dat ik gisteren samen met mijn teamgenoten Anthony Davidson en Darren Turner aan de trainingen kon beginnen.

Wat me twee weken geleden al bij de eerste test in de Aston Martin – inderdaad, inclusief een flinke schuiver – al was opgevallen, werd gisteren direct bevestigd. Het gaat er bij dit team allemaal enorm professioneel aan toe. Geloof het of niet, maar voor de drie bolides waarmee Aston Martin zaterdag aan de start verschijnt, lopen hier een kleine honderd man te werken! Alles is echt super geregeld.
Maar vanaf zaterdagmiddag 15.00 uur is het aan mij en mijn twee teamgenoten om de klus te klaren. Ik heb de afgelopen dagen al een aantal dingen met Anthony en Darren besproken, maar na de laatste trainingssessie van vandaag zullen we samen met het team de strategie voor de lange race gaan bepalen. Dan zal dus ook blijken of mijn verzoek, om zoveel mogelijk nachtelijke uren achter het stuur te zitten, wordt ingewilligd.

Hoe de verdeling van onze racebeurten ook zal uitvallen, het is zaak dat we als trio de aanval inzetten op de dieselgiganten Audi en Peugeot. Deze twee merken delen al een tijdje de lakens uit tijdens de 24 Uur van Le Mans en verschijnen ook nu als favorieten voor de overwinning aan de start. De reglementen zijn ook wat in het voordeel van de diesels, die met hun 6 liter-motoren wel gebruik mogen maken van een turbo. De benzine-bolides, zoals onze Aston Martins, mogen dat niet en dat scheelt simpelweg vermogen. Tevens verbruiken de bolides op diesel minder brandstof, waardoor ze een gunstiger pitstop-strategie kunnen hanteren.

Wat er ook gebeurt komend weekeinde, het wordt in ieder geval een uitputtingsslag. Het is 24 uur lang voor de volle honderd procent gaan en dat geldt voor zowel de bolides als de coureurs. Natuurlijk is iedereen afhankelijk van het materiaal, maar als coureur moet je ook topfit zijn. Ik herinner me nog van vorig jaar dat ik gedurende de gehele race welgeteld één uurtje mijn ogen heb gesloten in een poging wat te rusten. Er stroomt, ook op de momenten dat je niet zelf achter het stuur zit, zoveel adrenaline door je lijf dat je echt niet aan behoorlijk slapen toekomt. Maar zeg nu zelf, dat zou ook zonde zijn, met zo'n geweldige kermis om je heen. Daar wil je geen minuut van missen."

Niels Hendrix