"Nee, dank u, geen Formule 1", zegt één van 's werelds beste coureurs

Gepubliceerd op 03 juni 2004 door Jo Vleugels

Jeff Gordon, Amerika's bekendste coureur, was onlangs te gast in de Formule 1 paddock. Vorig jaar kwam Gordon ook al even in het nieuws toen hij met Montoya voor één keer de auto ruilde. Gordon reed toen de BMW Williams F1 en Montoya mocht de Nascar Chevrolet van Gordon uitproberen. Het meest opvallende van die ruil was dat Jeff Gordon na enkele rondjes een tijd in de Williams neerzette die slechts één seconde langzamer was dan Montoya's snelste ronde. Dat heeft menigeen doen beseffen dat we kunnen spreken van een groot coureur.

Dit artikel is niet bedoeld om Nascar op te hemelen of de coureur Jeff Gordon als belofte neer te zetten. Maar enkele uitspraken van Gordon zijn zo typisch voor de stap die een coureur moet maken zodra hij naar een andere serie wil overstappen, dat wij de lezers hier de ontboezemingen van Gordon niet willen onthouden.


Jeff Gordon

Niet veel coureurs starten hun biografie met de eerste race ervaring op vijfjarige leeftijd. Meervoudige NASCAR winnaar Jeff Gordon doet dit wel. Inmiddels grootverdiener en niet alleen Amerika's beste coureur, maar ook Amerika's populairste. En vooral dat laatste is iets waar Jeff Gordon nogal trots op is. "De Formule 1 wereld is veel beslotener en ook is de onderlinge verhouding tussen de coureurs niet zo joviaal als ik gewend ben", aldus Gordon. De inmiddels 32-jarige coureur bouwde een fantastische carrière op in Nascar, won 64 races en werd vier keer kampioen.

Het grootste deel van zijn raceverleden bracht Gordon door met linkse bochten rijden op de ovals. Maar veel mensen binnen de Formule 1 geloven dat hij zeker talentvol genoeg is om ook Michael Schumacher het leven lastig te maken in 's werelds meest complexe en technische raceserie. Ondanks verwoedde pogingen van Bernie Ecclestone is Formule 1 in Amerika nooit als volwaardige serie aan de bak gekomen. Jeff Gordon naar Formule 1 halen zou dan ook de ultieme droom van Ecclestone genoemd kunnen worden. Immers met Amerika's populairste coureur achter het stuur van een concurrerende Formule 1 bolide zou hij in één klap het hele Amerikaanse continent kunnen veroveren.


Gordon's overwinning wordt steeds met rokende banden gevierd

Maar Jeff Gordon haalt al meteen een streep door Bernie's rekening zonder iets negatiefs over Formule 1 te zeggen. "Het is natuurlijk niet makkelijk om een goed aanbod van Ferrari of Williams af te slaan", zegt Gordon, "maar waarschijnlijk zou ik toch nee zeggen". "Allereerst zou ik mijn hele bestaan in de USA moeten opgeven en een hele nieuwe levenswijze in Europa moeten opbouwen. Iemand van 21 jaar doet dat makkelijker dan iemand van over de dertig. Ze hebben in de Formule 1 echter geen aankomend Amerikaans talent nodig van 21 jaar. Ze willen een bewezen kampioen. En dan praat je toch over enorme verplichtingen die je op je neemt. Daar moet je ook de toewijding voor willen en kunnen opbrengen. Het is niet alleen de andere manier van rijden, van testen en van de regimes binnen een team. Je moet ook alle circuits leren als een rookie, je moet je concurrentie kennen en de auto's. Zo'n overstap vergt dus zo ontzettend veel van iemand dat de vraag of hij net zo goed rijdt als in de vorige serie tot een bijzaak zal worden. Ondanks het verlokkende van een serie die zo hoog genoteerd staat, zal ik dus waarschijnlijk nooit overstappen."

Deze zienswijze staat helemaal los van het salaris. In Amerika heeft Gordon een miljoenen contract, maar dat zou Formule 1 er zeker niet van weerhouden om een dergelijk aantrekkelijke coureur binnen hun gelederen te nemen.
"Het lot bepaalt veel", aldus Jeff Gordon, "veertien jaar geleden kreeg ik een testzitje aangeboden van Jackie Stewart. Net op dat moment was ik verliefd geworden op stockcar racing. Had ik het zitje aangenomen, zat ik waarschijnlijk nu in Formule 1."

"In Amerika wil een coureur best Formule 1 piloot worden, maar zodra men realistisch is waait dat weer snel over. De ondergrond is heel anders. Er zijn maar weinig coureurs die in go-karts beginnen en daarna op wegcircuits racen."
Jeff Gordon raakt niet uitgesproken over de techniek en de bochtensnelheid van een F1 bolide, maar is er zelf van overtuigd dat hij ook in die serie succesvol was geweest.
"Ik zie dat de vraag naar een Amerikaanse coureur in de Formule 1 elk jaar groeit, maar ze zoeken niet zomaar een goede coureur, ze willen iemand met naam en dat is enkel om Formule 1 in de USA te pushen. Het is voor een kampioen geen leuk idee dat hij enkel gebruikt zal worden om iets anders dan zijn rijkunst te promoten. Je moet ook niet vergeten dat het in de Amerikaanse belevenis een stapje terug zou zijn als je van het populaire Nascar overstapt naar een open-wheel klasse."

Jo Vleugels