Jos Verstappen: “ik sta bovenaan de lijst”

Gepubliceerd op 22 april 2002 door John ter Meer

Het F1 2002 seizoen is alweer 4 races onderweg. De hegemonie van Ferrari neemt alweer dusdanige vormen aan dat de spanning om het wereldkampioenschap nu al op een spaarvlammetje staat. Want Michael Schumacher wordt gewoon wereldkampioen en Ferrari sleept aan het eind van het seizoen gewoon de constructeurstitel mee naar huis.

Toch is dat niet de enige reden waarom in menig Nederlandse huiskamer de races met wat minder opwinding gevolgd worden. Immers, Jos Verstappen staat niet op de startgrid. Sinds Nederlands beste coureur aller tijden door Arrows teambaas Tom Walkinshaw op ordinaire wijze aan de kant werd gezet heeft het aantal hartslagen van de Nederlandse autosportfan, en zeker die van de bezoekers van deze site, weer het normale tempo aangenomen. Voorlopig dus geen zenuwen als op zondagmiddag de rode lichten aanfloepen. Maar tegelijkertijd ook minder oh’s en ah’s bij de aanblik van Jos die tijdens de start als een heet mes door de boter naar voren schiet.

Hoe is het met Jos? Een vraag die vele fans beantwoord willen zien. En met name: wanneer maakt hij weer deel uit van de Formule 1 familie? Hoogste tijd voor een exclusief interview met Jos.

Als Formule 1 coureur heb je een druk bezet leven. Hoe kom je nu de dagen door, nu je niet rijdt?
“Ik verveel me geen minuut. Ik besteed veel tijd aan mijn gezin. Daar heb ik nu dan ook wat meer tijd voor. Zo had mijn zoontje Max laatst een paar weken vakantie en dan trek ik zoveel mogelijk met hem op. Als je F1 coureur bent dan schieten dat soort zaken er veelal bij in.
Ik hou me natuurlijk erg veel bezig met karten. Ik heb een eigen team, met een aantal talentvolle jongens. En er zijn nog wat jongens die voor een ander team rijden, maar wél met mijn motoren. Twee ervan zijn sowieso toptalenten waarvan er één nu echt tot de wereldtop behoort. De andere is ook erg snel, daar verwacht ik veel van. Een ruwe diamant die we voorzichtig aan het slijpen zijn. We rijden met de coureurs wedstrijden, we testen veel en ik ben daar nadrukkelijk bij aanwezig. De motoren van onze karts tune ik zelf. Ik maak ze sneller. Zelf kruip ik ook nog veel achter het stuur. Goed voor de conditie ook.”

Over conditie gesproken: is die nog op het niveau van een F1 coureur? Zou je morgen weer in een auto kunnen stappen zonder conditieproblemen?
“Ik doe veel om de conditie op peil te houden. Ik fiets bijvoorbeeld veel, vier keer per week. Ik kom net ook weer van de fiets af. De bezoeken aan de fitness zijn wat minder geworden. Omdat je een tijd niet meer in een F1 auto gereden hebt zul je de kracht van je nekspieren toch weer wat moeten opbouwen omdat je het qua fitness toch allemaal wat rustiger aan doet. Maar ik stap morgen zo weer in als het moet, geen probleem.”

Heb je nog contact met mensen uit de F1?
“Ik spreek Pedro de la Rosa en Michael Schumacher veel. Ze bellen me zelf ook regelmatig. Daarnaast enkele mensen bij Arrows waar ik voorheen een goed contact mee had. En mijn engineer van vorig jaar, Greg Wheeler die nu bij Minardi zit. Maar ook met de Sauber-engineer van Massa bijvoorbeeld. Die contacten zijn er dus nog steeds, we zoeken elkaar toch regelmatig weer op.”

De naam Sauber viel zonet. Zie je daar voor jezelf nog mogelijkheden, bijvoorbeeld volgend jaar?
“Als ze een grotere auto hebben wel…Maar het blijft toch koffiedik kijken. En het hangt ook weer van de financiële situatie af. Niet alleen bij mij maar ook bij de teams. Ik lees net weer dat een team als Jordan het ook niet gemakkelijk heeft.”

Je manager Huub Rothengatter doet er alles aan om de contacten warm te houden. Hoe is je eigen gevoel daarbij?
“Het is moeilijk in te schatten wat de resultaten daarvan zullen zijn en op welke termijn. Ik kan wel zeggen dat Huub het drukker heeft dan ooit tevoren. Of dat resulteert in een rentree dit jaar? Ik ben hoopvol gestemd.”

Heb je nog een bepaalde voorkeur voor een team of maakt je dat niet uit?
“Elk team, maar ik kan me niet voorstellen dat ze me op korte termijn nog in een Arrows auto zien.”

En een team als Minardi bijvoorbeeld? Ze lijken toch flink vooruit te gaan daar, dat kun je niet van elk team te zeggen.
“Het huidige Minardi team is een ander team dan dat van vorig seizoen. Ze zijn er absoluut op vooruit gegaan. En ik denk dat daar nog meer staat te gebeuren. Zeker als ze er nog wat pk’s bij krijgen. Het zou knap zijn want het is al moeilijk genoeg om competatief te blijven. Kijk maar naar de teams zoals Jordan en Jaguar. Als je het even niet goed voor elkaar hebt dan geef je onmiddellijk terrein prijs.”

Heb je alle races van dit seizoen gevolgd?
“De laatste op Imola niet. Toen ben ik zelf even gaan rijden. Maar ik schijn niet veel gemist te hebben. Wat me opgevallen is van het seizoen tot nu toe? Dat Ferrari wereldkampioen wordt. En Arrows moet vooral zo doorgaan, alsof ze na de rijderswissel het tot nu toe beter doen dan vorig jaar! Zoals het er daar momenteel aan toegaat…Ik ben niet bedroefd dat ik daar nu niet rijd. Ik vind het sneu voor de monteurs, maar niet voor de eigenaar. En de coureurs van Arrows? Tja, ik kan niet zeggen dat ik daar medelijden mee heb. Kijk, voor Pedro vind ik het echt vervelend dat het bij Jaguar niet draait. Maar met Frentzen heb ik nu eenmaal niks. Ik moet zeggen dat hij het tijdens de kwalificaties goed doet. Tijdens de race is het minder, maar goed. Bernoldi is ook gegroeid, zijn starts zijn over het algemeen goed. Heeft-ie toch nog iets van mij opgestoken.
Wat me ook opgevallen is dat de interesse in de F1 bij het Nederlandse publiek wat aan het verflauwen is. In mijn omgeving merk ik dat zeker.”

Dat is aan deze site anders niet te merken. Doordeweeks nog altijd rond de veertigduizend bezoekers gemiddeld per dag. Je populariteit heeft er intussen niet onder geleden…
“Maar ik vind de site ook echt up to date (ja-ja, red.). Als er wat nieuws is, dan staat het er ook op. Het komt allemaal betrouwbaar over (genoeg-genoeg, red.). Ik volg het F1 nieuws natuurlijk nog steeds, dus elke dag kijk ik even op deze site.”

We zien of horen je niet elke dag op tv of radio. Tijdens GP weekends loop je ook niet rond in de paddock. Moet je niet wat meer de publiciteit zoeken?
“Ik moet rijden. Als ik niet rijd en moet rondwandelen in de paddock dan loop ik me na een halfuur al te vervelen. Ik moet iets te doen hebben. Ik ga dus ook niet in zo’n tv studio zitten.”

Loop je dan niet het risico van ‘uit het oog, uit het hart’?
“Nee, we praten liever met de teambazen. Die contacten zijn het belangrijkst. De rest is echt bijzaak. Als er straks een coureur uitvalt en men zoekt een ervaren rijder, dan sta ik bovenaan de lijst.”

Dan moet er nog even een hardnekkig gerucht de wereld uit. Vorige week, bij een uitzending van Barend en Van Dorp, werd het nog eens de wereld ingeslingerd: Tom Walkinshaw zou jou tijdens de tweede helft van het seizoen ‘gewaarschuwd’ hebben dat je positie ter discussie zou komen te staan. Waar of niet waar?
“Absoluut niet waar. Tom Walkinshaw schijnt zoiets tegen vertegenwoordigers van de Engelse pers te hebben gezegd en dat verhaal wordt af en toe door anderen nog eens opgelepeld. Wat in ieder geval waar is: Walkinshaw speelt een listig spelletje. Daar is hij erg goed in. Hij vertelt allerlei verhalen en sommige journalisten nemen dat voor waar aan.”

Hoe staat het eigenlijk met die rechtzaak tegen Arrows?
“Dergelijke dingen duren altijd vrij lang. Laten we hopen dat in de tussentijd Arrows niet failliet gaat. Overigens weet Huub Rothengatter hier meer van, die is daar meer mee bezig dan ik. Voor hem hoop ik dat het niet te lang gaat duren, want hij zal er wel eens hoofdpijn van hebben. Maar we gaan het Arrows bijzonder moeilijk maken. Huub is een pitbull, die laat niet los. Hij wil gewoon gerechtigheid.”

Tenslotte: zou je nog wat tegen je fans willen zeggen?
“Ik vind het ook voor hen rot, dat ze me nu moeten missen in de F1. Ik vind het ontzettend leuk dat ze nog met zovelen onze site bezoeken. Dat doet me echt goed. Ik doe het zelf trouwens ook. Als ik iets wil weten, dan kijk ik eerst hier omdat ik weet dat het voor 99,99% klopt. Verder kan ik alleen maar zeggen dat ik hoop zo snel mogelijk weer terug te keren in de F1.”