Rothengatter: "desnoods naar de rechter"

Gepubliceerd op 15 februari 2002 door John ter Meer

Jos Verstappen's manager Huub Rothengatter wil desnoods via de rechter een substantiële claim indienen naar aanleiding van het feit dat Jos Verstappen drie weken voor het begin van het nieuwe Formule 1 seizoen door Arrows teambaas Tom Walkinshaw op straat is gezet.

"Naar aanleiding van de actie van Tom Walkinshaw kan Arrows een aanzienlijke claim van Jos Verstappen verwachten. En als het nodig mocht zijn dan zullen we dat via de rechter afdwingen", aldus een officiële verklaring van Huub Rothengatter ten overstaan van de redactie van deze site. En Jos Verstappen zelf? "Ik ben bijzonder gefrustreerd door deze hele situatie. Schrijf dat maar op, ja. En verder heb ik aan de woorden van Huub niets toe te voegen."

Nadat in juni vorig jaar een rechtsgeldige verbintenis getekend werd tussen Jos Verstappen en het OrangeArrows team, om nóg een seizoen met elkaar verder te gaan, leek alles koek en ei. Tom Walkinshaw had met Jos, zoals de Schot het zelf kernachtig formuleerde, een 'echte racer' in zijn team en wilde hem graag voor nog een jaar als coureur aan zijn team verbinden. De toekomst zag er verder zonnig uit, zeker ook gezien het technische pakket voor 2002 dat Arrows wat verder naar voren op de grid zou moeten brengen. Met een pure racer en superstarter zoals Jos leek het een logica met hoofdletter 'L'. Dus namen Jos en zijn management de beslissing om bij te tekenen. Vanaf dat moment wisten de andere teams ook dat het geen zin meer had om naar de gunsten van Jos te dingen, hij had immers zijn handtekening gezet onder een waterdicht contract. De coureur was vanaf dat moment 'uit de markt'. En respecteerde vanzelfsprekend zijn afspraken met Tom Walkinshaw. Bij een eventuele belangstelling van een ander Formule 1 team zouden alle pogingen daartoe door hem in de kiem gesmoord worden. Een contract is een contract en dat dient gerespecteerd te worden, zo is de mening Jos en manager Huub Rothengatter.

Het contract voor 2002 was getekend en het enigszins teleurstellende seizoen liep eind oktober vorig jaar ten einde. Jos zorgde voor het enige WK punt voor het team door in Oostenrijk als zesde te eindigen. Men kon zich opmaken voor een welverdiende vakantie om begin 2002 de draad weer op te pikken. Één rijder was reeds vastgelegd, Jos, het andere stoeltje was nog beschikbaar. De rijderscarroussel begon weer te draaien in een steeds hoger tempo. De eerste geruchten over Heinz-Harald Frentzen staken de kop op. De Duitser, aan de kant gezet door Jordan en de laatste races van het seizoen in actie voor het noodlijdende Prost Grand Prix team, zou contacten hebben met Arrows. Omdat men over Enrique Bernoldi niet onverdeeld enthousiast was, stond de positie van de jonge Braziliaan bij velen kenners en niet-kenners enige tijd ter discussie; hij had immers nog geen Arrows-papiertje op zak voor 2002. In het Verstappen kamp maakte men zich geen zorgen. "Ik zie wel wie de tweede coureur wordt", zei Jos desgevraagd. "Het maakt me niet zoveel uit." Intussen werden de geruchten over Frentzen in relatie tot Arrows steeds sterker. Toen in januari Enrique Bernoldi bevestigd werd voor 2002, was voor Jos en het management de zaak rond wat hen betrof. Arrows had zijn twee rijders compleet voor het nieuwe seizoen. Toch bleven de 'Frentzen-geruchten' aanhouden. Het hele verhaal kwam voor velen in een wat vreemd daglicht te staan toen Arrows officieel de naam van Jos Verstappen niet meer noemde nadat het Bernoldi bevestigd had. "Hoeft ook niet", reageerde Huub Rothengatter. "Dat is in juni vorig jaar al gebeurd."

Het 'Frentzen-spook' waarde intussen nog steeds vrolijk rond. En werd griezeliger toen bleek dat de stekker er bij Prost Grand Prix uitgetrokken werd. Frentzen geen emplooi dus en géén stoeltjes meer vrij. Minardi baas Paul Stoddart, die eerst nog liet blijken wel gecharmeerd te zijn van de eventuele diensten van Verstappen of Frentzen, wilde ook niet meer wachten en had intussen Mark Webber naast de reeds bevestigde 'moneydriver' Alex Yoong vastgelegd. De Australiër moest iets; hoe lang moest hij nog wachten op de beschikbaarheid van Frentzen? En ook Stoddart ging er vanuit dat Verstappen voor Arrows zou rijden. Hij had immers een getekend, rechtsgeldig contract.

'Een getekend, rechtsgeldig contract'. Hoe vaak passeerde deze definitie niet de revue? Wat is een dergelijk contract nog waard, zou Huub Rothengatter zich later terecht afvragen, na de bizarre ontknoping van dit rijdersdrama waar de gehele Formule 1 wereld getuige van was. Heinz-Harald Frentzen dus tóch naar Arrows. En Jos op straat. Met 'een getekend, rechtsgeldig contract'. Drie weken voor aanvang van het nieuwe seizoen. En alle stoeltjes bezet. Daar sta je dan als 'pure racer', om de woorden van Tom Walkinshaw nog maar eens te herhalen. Wij denken dat Huub Rothengatter zijn gelijk gaat halen, met andere woorden: 'He's got a case'.