Max Verstappen hoopvol over Honda: 'Ze zijn een stuk vooruit gegaan'

Gepubliceerd op 27 augustus 2018 door Julien Lemmen

Daags na de uitstekende derde plek in zijn ‘thuisrace’ op Spa mocht Max Verstappen aanschuiven bij het programma Peptalk van Ziggo Sport. De Nederlander zat aan tafel met tweevoudig Olympisch schaatskampioen Kjeld Nuis, oud-voetballer Ruud Gullit, waar hij onlangs nog een reclamespotje mee heeft opgenomen, en vaste presentatoren Jack van Gelder en Frank Evenblij. Er wordt teruggeblikt op het afgelopen weekend en vooruitgeblikt op komend seizoen, waar veel gaat veranderen bij het team van Aston Martin Red Bull Racing.

“Absoluut”, antwoordt Max op de vraag of hij tevreden is met zijn podium in België. “Het was ook een beetje onverwacht want we hadden niet de snelheid dit weekend door de lange rechte stukken. Dan is het extra mooi dat je er wel staat, want de afgelopen twee jaar op Spa waren een beetje ongelukkig.”

De vele tienduizenden Nederlanders op de tribune maakten zijn podium des te mooier: “Er zaten wel een paar oranje petjes en shirtjes”, zegt Max met veel gevoel voor understatement. “Het was enorm mooi om te zien. Vóór de wedstrijd was ik nog bij de Max Verstappen Tribune gestopt en dat gaf wel kippenvel.”

Ondanks de achterstand op Ferrari en Mercedes kan Verstappen met een positief gevoel terugkijken op de race: “Je probeert altijd zo goed mogelijk voor de dag te komen, ook al heb je niks meer te winnen of te verliezen. Uiteindelijk wil je jezelf ook verbeteren en de auto beter leren kennen. Maar de auto voelde gewoon heel goed aan.”

Verstappen neemt ons mee naar het verloop van zijn race: “Ik had zelf best een slechte start, maar dat kwam goed uit want ik bleef aan de binnenkant en sneed de hele binnenkant af. Vervolgens was de inhaalactie op Esteban Ocon wel goed. Eentje zoals in onze Formule 3-tijd. Hij ging naar binnen en ik naar buiten, maar hij bleef in het midden. Uiteindelijk ging ik het toch weer binnendoor proberen en hij ging gelukkig naar links. Het was puur gevoel en instinct. De actie op Perez was iets makkelijker. Het is een Force India tegen een Red Bull en je weet dat ze niet zo laat kunnen remmen als jou. Als het een Ferrari of een Mercedes was, is het een moeilijkere inhaalactie.”

Dat Verstappen deze inhaalacties op de Force India’s moest maken, kwam mede door zijn zevende startplek. Max geeft tekst en uitleg over de enigszins teleurstellende kwalificatie: "Het was eigenlijk droog toen we het circuit opreden. Normaal gesproken in Q3 heb je benzine bij je voor één rondje. Voor de zekerheid hebben we er een extra rondje aan benzine erin gedaan, want je weet maar nooit. Op een gegeven moment begon het te regenen, dus we zijn meteen naar binnen gegaan. Dit was goed georganiseerd door het team. We hebben intermediates erop gedaan en gingen meteen weer naar buiten, want we dachten dat het bleef regenen. Uiteindelijk zijn we naar binnen gereden want we hadden geen benzine meer, maar toen stopte het met regenen en toen waren er nog tweeënhalve minuut te gaan. Dan weet je dat je terug gaat vallen."

In de zomerstop, tussen de Grands Prix van Hongarije en België, werd bekend dat Daniel Ricciardo het team van Aston Martin Red Bull Racing aan het eind van het seizoen gaat verlaten en overstapt naar het team van Renault. Ook voor Max kwam het nieuws als een verrassing: “Het hele team was verbaasd en vooral omdat hij naar Renault gaat”, legt de Limburger uit. “Als je de stap maakt naar Ferrari of Mercedes snapt een team het wel. Christian Horner zei het zelf, hij dacht dat het een grap was, dus dat zegt al genoeg.”

Op de vraag of Max het jammer vindt dat zijn Australische teamgenoot weggaat, antwoordt hij: “We hebben het altijd super gezellig gehad, maar het is niet dat hij helemaal weggaat. Hij gaat naar een ander team dus hij zit nog altijd in de Formule 1."

Met Pierre Gasly krijgt Verstappen wederom een teamgenoot van kaliber. Max heeft dan ook een hoge pet op van de Fransman en verwacht dat hij vooraan mee kan vechten: “Absoluut, anders rij je niet in de Formule 1. Vóór de Formule 1 heeft hij al bewezen goed gas te kunnen geven. Ik ken hem al vanaf het karten, daar hebben we tegen elkaar gereden.”

Ook nieuw voor volgend jaar bij Red Bull Racing, zijn de Honda-krachtbronnen. Max laat blijken het volste vertrouwen te hebben in de Japanse fabrikant: “Als je ziet waar ze de afgelopen jaren vandaan zijn gekomen, zijn ze een stuk vooruit gegaan. Er gaat eigenlijk bijna nooit wat kapot. Het belangrijkste is dat ze extreem willen gaan. Ze hebben het budget, wat natuurlijk heel belangrijk is als je tegen Ferrari en Mercedes wil vechten. In dat opzicht is Honda een veel serieuzere kandidaat. Ze zijn al een paar keer op de testbank geweest en willen heel veel versnellingsbakken van ons, ter voorbereiding op volgend jaar. Ze zijn enorm gedreven en ze willen duizenden kilometers op die testbank draaien."

Ondanks de hoopgevende vooruitzichten verwacht Max volgend jaar niet direct voor het kampioenschap te kunnen strijden: “Dat wil iedereen, maar in de Formule 1 is dat een lastig verhaal. In het begin zullen we nog stappen moeten maken, maar hopelijk zitten er op het eind wel bij dicht bij. Het jaar erna moeten we er wel echt vol voor gaan.”

Wordt het een jaar van investeren? “Dat denk ik wel, maar op een positieve manier waar we in ieder geval weten wat we krijgen en welke stappen er worden gemaakt.”

Tenslotte resten er dit seizoen nog acht races waarin realistisch gezien de derde plek in het kampioenschap nog tot de mogelijkheden behoort, al geeft Max hier niet veel om: “Derde heb je niets aan. Of je nu derde of vijfde wordt maakt voor mij echt niets uit.”